El mundo actual del zinc

conversando_fs

Franck Goodwin

International Zinc Association

La Asociación Internacional del Zinc -o IZA por sus siglas en inglés- es la mayor asociación que agrupa a las empresas más importantes relacionadas a la producción y uso del zinc, con 35 productores alrededor del mundo entre los que se encuentran empresas mineras en Perú, México y Brasil. De igual forma, la asociación agrupa a más de 200 empresas que utilizan el zinc en sectores tan variados como el de fertilizantes, laminación, galvanización, steel coating, astilleros y sector automotriz.

La IZA además de representar a las empresas del zinc, trabaja en el desarrollo de mercados, de nueva tecnología en la producción y la mitigación ambiental, así como en la investigación para las nuevas aplicaciones del zinc. De igual forma tienen publicaciones relacionadas al uso y promoción del material.

Frank Goodwin, presidente de la Asociación, estuvo conversando con INFOACERO sobre la actualidad del sector del zinc, cómo se está comportando su mercado y la importancia que juega el zinc en la industria del acero.

  1. ¿Por qué es el zinc importante para la industria del acero?

El zinc le da ciertas propiedades al acero que lo hacen más longevo. Una de esas la protección. Si ves, el acero sin la protección que le brinda el zinc por la galvanización no se podría utilizar a las afueras pues se oxidaría muy rápidamente. El zinc le da esa protección en el galvanizado y aumenta su tiempo de vida.

2. ¿Cómo se ha comportado el mercado del zinc en el sector del acero en los últimos años?

Podemos decir que en la industria del acero, el mercado ha estado muy estable y con poca rentabilidad. El único mercado que ha crecido es el de los productos planos, exactamente el de las láminas. Por lo contrario, el del acero estructural ha estado muy quieto en los últimos años. El mercado que verdaderamente está creciendo y arrojando los mejores resultados es el de las láminas galvanizadas para la industria automovilística. Esto debido al empuje que le da esta industria al sector en EE.UU, Japón y Corea.

 El mercado del galvanizado en Europa no ha sido el mejor, pero este año ha empezado a mejorar, en especial en países como España e Italia. Vemos que de igual forma, mercados como el de México, además de mejorar, crece rápidamente.

3. Hemos visto que el precio de zinc ha incrementado considerablemente desde diciembre de 2015. De acuerdo con su opinión, ¿qué llevó a que el precio incrementará de esa manera?

El incremento del precio del zinc se debió principalmente a que los traders empezaron a especular con el precio y a anticipar su incremento debido al cierre de ciertas minas, especialmente en Australia y una producción limitada en India.  Esto llevó a que el rumor creciera y los traders empujaran el precio hacia arriba, pero por ahora, y a mediano plazo, no vemos un desabastecimiento de zinc. Podemos garantizar el suministro; además, hay proyectos que se están llevando a cabo para aumentar la producción del mismo.  

Si bien, el precio está alto respecto a otros años, el suministro está garantizado, tanto en su producción como en el reciclaje del mismo. A medida que el reciclaje de zinc aumente – situación que estamos viendo- va a llevar a que el precio se modere un poco. 

4. ¿Cuál es la tendencia de consumo entre el zinc y el acero?

Esto lo llamamos nosotros ‘la intensidad del uso’; o sea cuánto zinc se utiliza por una tonelada de acero. Hemos visto el rápido incremento en este número debido al rápido crecimiento de la capacidad de galvanización en China. De por sí, los números en China son asombrosos; tienen 400 líneas de galvanización de planos que aunque están en un 60% de su capacidad instalada, sigue siendo una demanda muy alta. Inclusive, hasta hace 20 años eran menos de 100 y seguía siendo mucho.  

Además de esto hay más de 700 galvanizadores, lo cual es un número inmenso, debido al buen momento del sector de la tubería galvanizada.  Si analizamos el histórico de consumo a nivel mundial, en dos décadas, China pasó de ser un pequeño consumidor de zinc a ser hoy el consumidor de la mitad del zinc que se produce mundialmente. Entonces, la pregunta del millón es: ¿China podrá seguir soportando su crecimiento?

5. ¿Por qué es el aluminio el competidor natural del zinc?

El aluminio nos compite en el revestimiento en dos diferentes sectores. Uno es en el revestimiento para productos que se utilizan en altas temperaturas, como los hornos, y en el que revestirlos con aluminio es mejor ya que soporta una mayor temperatura. Aún así este sigue siendo un mercado pequeño. En otro sector en el que estamos compitiendo, es en el revestimiento de tubería para drenaje y aguas, ya que el revestimiento de aluminio es más fuerte que el zinc, en este caso.

En cuanto al acero, el aluminio se utiliza exclusivamente en ciertas piezas para los automóviles y en la fundición a presión para piezas como motores de los automóviles, en el que el mercado es 10 veces más grande que el del zinc. Aún así estamos desarrollando mejores aleaciones con el zinc para hacerlo más liviano y pueda competir en el sector automovilístico con el aluminio.

6. ¿Qué está haciendo la IZA para frenar el consumo de aluminio en sectores como el aeroespacial y el automovilístico?

En el sector aeroespacial no tenemos problemas, ya que este sector está utilizando una aleación para las láminas de los aviones que llevan un 7% de aleación al zinc.  Lo que sí vemos  como una amenaza son los nuevos compuestos, los cuales si afectarán al aluminio e indirectamente al zinc, ya que cada vez se fabrican más aviones con estos compuestos.

Además, existe una fuerte pelea en el sector automotriz entre el zinc y el aluminio para su utilización en los cuerpos de los vehículos. Por ejemplo, desde hace tres años la Ford F150 empezó a producirse en gran volumen en aluminio, lo cual ha llevado a que las otras pick ups empezaran también a producirse de esta manera, lo que es preocupante, pero igual varias partes del vehículo siguen llevando acero galvanizado como Toyota, Fiat, Nissan y General Motors. En Europa vemos que ciertos fabricantes de vehículos de alta gama, como Jaguar o Land Rover, están produciendo vehículos con cuerpos en aluminio, pero sigue siendo un mercado muy pequeño.

Hoy día la IZA trabaja cercanamente con los fabricantes de vehículos en la creación de nuevos aceros galvanizados que demandará la industria en unos años, con un trabajo muy satisfactorio que frenará el consumo de aluminio en esta industria.

7.  ¿Qué iniciativas se están llevando a cabo entre las empresas y asociaciones del acero y el zinc para promover el consumo de los productos galvanizados?

Nuestro principal esfuerzo está concentrado en lo que nosotros llamamos la ‘Galvanize Auto Body Partnership’, que consiste en un programa que manejo yo directamente, que involucra a 20 productores de acero de alrededor del mundo y tienen una gran participación en el mercado del acero automotriz, como ArcelorMittal, Posco, Tata y Thyssenkrupp.  

Con ellos desarrollamos investigación e innovación para la creación de nuevos productos con acero galvanizado, dirigidos para la industria automotriz, con los que medimos su rendimiento frente frente a la corrosión y las soldaduras.  Por otro lado, también trabajamos con la industria de la construcción en EE.UU e India en donde le enseñamos al constructor a comprar acero galvanizado de calidad.

10.  ¿Qué tan cierto es que el aluminio es el material del futuro en la construcción?

No realmente; solo hemos observado el incremento de la construcción en aluminio es en la instalación de páneles solares en los techos, debido a que es más liviano. Pero aun así, para proyectos como granjas solares, seguimos siendo fuertes. No vemos por ahora que el aluminio reemplace al acero galvanizado, mucho menos cuando el precio  del acero ha estado por debajo, situación que si bien no beneficia al productor, tiene feliz al consumidor final. El sector de la construcción es muy tradicional y al aluminio le va a tomar tiempo para cambiar esa mentalidad.

11. ¿Cómo está Colombia y Latinoamérica en el consumo de zinc en productos galvanizados?

El consumo per cápita de acero galvanizado es bastante bajo, en comparación con EE.UU o Japón, lo cual hace a Colombia y a Latinoamérica interesantes porque hay potencial para crecer.  Actualmente estamos buscando incrementar su consumo, y por lo mismo, estamos creando programas con la IZA para impulsarlo.